Hablando a bordo de un buque de guerra japonés el lunes, el teniente general Kevin Schneider, comandante de las Fuerzas de Estados Unidos en Japón, dijo que los ejercicios demostrarían la capacidad de la alianza entre Estados Unidos y Japón “para entregar tropas de combate para defender el Senkakus o responder a otras crisis o contingencias. “

Tanto Tokio como Beijing reclaman el Islas Senkaku, conocidos como Diaoyus en China, como propios, pero Japón los ha administrado desde 1972.

Las tensiones sobre la cadena rocosa deshabitada, 1.200 millas (1.900 kilómetros) al suroeste de Tokio, se han mantenido a fuego lento durante años, y con reclamos sobre ellos que se remontan a siglos, es probable que ni Japón ni China retrocedan.

Los barcos chinos han estado pasando cantidades récord de tiempo en las aguas alrededor de las islas este año, lo que generó la condena de Tokio.

Los ejercicios entre Estados Unidos y Japón, denominados Keen Sword 21, se han realizado cada dos años durante más de 30 años. Los ejercicios de este año se extenderán hasta el 5 de noviembre.

El compromiso de Estados Unidos

La perspectiva de cualquier enfrentamiento militar entre Japón y China por las islas en disputa tiene aún más gravedad porque el tratado de defensa mutua entre Estados Unidos y Japón obliga a Washington a defender las islas como si fueran territorio estadounidense.

Estados Unidos se ha mantenido firme en ese compromiso, como se hizo eco en los comentarios de Schneider el lunes.

En julio, el secretario de Estado estadounidense Mike Pompeo incluyó la disputa de Senkakus como una de las áreas del Indo-Pacífico donde dijo que China estaba “instigando disputas territoriales” como parte de un patrón de “intimidación” a sus vecinos asiáticos.

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Entonces, la enorme presencia militar de Estados Unidos y Japón en el Pacífico esta semana agrega peso visual a las declaraciones de que Tokio y Washington están unidos por los Senkakus y más allá.

Las flotas incluyen unas 9.000 tropas estadounidenses, un grupo de ataque de portaaviones estadounidense, más de 100 aviones militares estadounidenses, más de 37.000 tropas japonesas, una flotilla de 20 buques de guerra de la Fuerza de Autodefensa Marítima de Japón, 100 aviones militares japoneses y una fragata de Canadá. – todo enfocado en el aterrizaje de grandes fuerzas en islas alrededor de Okinawa, 250 millas (400 kilómetros) al este de Senkakus.

Desde que se convirtió en primer ministro japonés en septiembre, Yoshihide Suga ha estado impulsando el apoyo de Japón a un “Indo-Pacífico libre y abierto”. Ha supervisado los despliegues navales japoneses en el Mar de China Meridional, que Beijing reclama casi en su totalidad, visitando Vietnam e Indonesia para fortalecer los lazos japoneses con aquellos países que también tienen reclamos en la vasta vía fluvial. Suga también ha reafirmado los lazos de defensa con India y Australia, que junto con Estados Unidos y Japón son conocidos como “el Quad”.

Si bien no es una alianza militar formal como la OTAN, algunos consideran al Quad como un posible contrapeso a la creciente influencia china y la supuesta agresión en Asia-Pacífico. La colación ha sido denunciada por Beijing como un bloque anti-China.

Las fuerzas navales de las cuatro naciones Quad participarán en los ejercicios militares Malabar a gran escala en el Océano Índico el próximo mes.

Pero primero los ojos de China probablemente se centrarán en lo que está sucediendo con Keen Sword.

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Un comunicado de la Flota del Pacífico de Estados Unidos en Hawái dijo que las fuerzas estadounidenses y japonesas “se entrenarán en un escenario integral diseñado para ejercer las capacidades críticas necesarias para apoyar la defensa de Japón y responder a una crisis o contingencia en la región del Indo-Pacífico”.

Las tropas “ejercerán una amplia gama de capacidades de combate y demostrarán la flexibilidad y capacidad inherentes de los ejércitos de Estados Unidos y Japón”, dijo el comunicado de la Flota del Pacífico.

Las fotos publicadas por la Marina de los EE. UU. El lunes mostraron a 16 buques de guerra estadounidenses, japoneses y canadienses navegando en formación en el Mar de Filipinas cuando comenzó Keen Sword.

‘Valor disuasorio’

Los ejercicios a gran escala tienen un fuerte “valor disuasorio” hacia China, dijo Carl Schuster, ex director de operaciones del Centro Conjunto de Inteligencia del Comando del Pacífico de Estados Unidos.

“Demuestran que la incautación (de la isla) no va a ser barata o indiscutible”, dijo.

Corey Wallace, profesor asistente que se centra en la política exterior japonesa en la Universidad de Kanagawa, dijo que los ejercicios están mostrando nuevos niveles de interoperabilidad entre los ejércitos japonés y estadounidense.

Estados Unidos aterrizará el avión de transporte MV-22 Osprey en el buque de guerra más grande de Japón, el JS Kaga, dijo Wallace. Y podría ser solo un vistazo de lo que los dos ejércitos podrían hacer en el futuro con sus cazas furtivos.

“Esto habla de la naturaleza cada vez más intensa de los ejercicios anfibios, pero también de las posibilidades futuras de más cross-deck, quizás primero con los F-35B estadounidenses en barcos japoneses, y más tarde, posiblemente con los F-35B japoneses en barcos anfibios estadounidenses”, dijo Wallace. “Demostrar la interoperabilidad entre las dos fuerzas en escenarios realistas es tan importante, si no más, que mostrar cualquier hardware nuevo y brillante”.

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Mientras tanto, con mucha menos fanfarria, el Ejército Popular de Liberación de China se encuentra en medio de dos series de ejercicios militares en el Mar de Bohai y el Mar Amarillo, según una publicación en el sitio web oficial en inglés del EPL. No se reveló la naturaleza de los ejercicios.

Esos ejercicios, programados para finalizar el 10 de noviembre y el 30 de octubre, respectivamente, son solo los últimos en unos ajetreados meses para el ejército de China, que recientemente ha tenido hasta cinco ejercicios en ejecución simultáneamente.

Yoko Wakatsuki de CNN contribuyó a este informe.

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