Las empresas del Reino Unido están dando un suspiro colectivo de alivio al mantener el comercio libre de aranceles con un mercado de 450 millones de consumidores que compra más del 40% de las exportaciones británicas y proporciona más de la mitad de sus importaciones. El país abandonó la Unión Europea el 31 de enero, pero siguió disfrutando de sus privilegios comerciales anteriores bajo acuerdos de transición.

“El Reino Unido ha optado por abandonar la Unión Europea y el mercado único, para renunciar a los beneficios y ventajas de los estados miembros”, dijo a la prensa el jefe negociador de la UE, Michel Barnier. “Nuestro acuerdo no reproduce estos derechos y beneficios y, por lo tanto, a pesar de este acuerdo, habrá cambios reales en unos días a partir de ahora”.

Se espera que la nueva relación conduzca a una pérdida de producción a largo plazo de alrededor del 4% en comparación con la permanencia en la Unión Europea, según la Oficina de Responsabilidad Presupuestaria del Reino Unido, que elabora previsiones económicas para el gobierno. Abandonar el mercado único y la zona de aduanas de la UE implica mayores costes para las empresas del Reino Unido, lo que podría generar precios al consumidor más altos y aún más pérdidas de empleo, así como perspectivas de exportación reducidas, dicen los economistas.
Otro inconveniente: el acuerdo parece cubrir principalmente el comercio de bienes, donde el Reino Unido ha un déficit con sus vecinos de la UEy excluye industrias de servicios clave como las finanzas, donde actualmente disfruta de un superávit.

“La buena noticia es que se ha evitado un ‘no acuerdo’ perturbador y áspero”, escribió Malcolm Barr de JPMorgan en una nota de investigación el jueves antes de que se concretara el acuerdo. “La mala noticia para el Reino Unido, en nuestra opinión, es que la UE parece haber asegurado un acuerdo que le permite retener casi todas las ventajas que deriva de su relación comercial con el Reino Unido, al tiempo que le da la capacidad de utilizar estructuras para seleccionar entre los sectores en los que el Reino Unido había disfrutado anteriormente de ventajas en la relación comercial “.

Estos son algunos de los principales desafíos que enfrenta la maltrecha economía del Reino Unido cuando la transición del Brexit finalice el 1 de enero.

Barreras comerciales

Las empresas del Reino Unido están perdiendo el acceso sin restricciones a la Unión Europea. Si bien un acuerdo significa que los exportadores se han librado del dolor de tener costosos aranceles aplicados a sus productos, las nuevas declaraciones de importación y exportación por sí solas costarán a las empresas del Reino Unido 7.500 millones de libras esterlinas (10.300 millones de dólares) al año, según la autoridad fiscal británica.

Los costos aumentarán rápidamente si los nuevos controles aduaneros retrasan los productos en la frontera y enredan las cadenas de suministro, lo que obliga a las fábricas a detener la producción. Los puertos del Reino Unido son ya estancado, en parte como resultado de la acumulación de existencias antes del Brexit, con grupos industriales que representan a los minoristas y productores de alimentos que advierten que la presión solo aumentará cuando finalice el período de transición.
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Incluso antes de Francia cerró abruptamente la frontera Tras una advertencia de los funcionarios del Reino Unido de una nueva variante de coronavirus más infecciosa, Honda se vio obligado a detener la producción en una planta importante en Inglaterra durante tres días en diciembre porque no pudo obtener las piezas que necesitaba.

Si bien el gobierno implementará gradualmente los controles fronterizos en los próximos meses para evitar la obstrucción de suministros vitales, los camioneros y las empresas de transporte se encuentran entre los que advierten de las graves consecuencias. Rod McKenzie, jefe de política y asuntos públicos de la Asociación de Transporte por Carretera, le dijo a CNN Business a principios de este mes que los contratiempos en la cadena de suministro podrían significar que las fábricas no pueden funcionar. También podría haber “huecos en los estantes de los supermercados”, agregó.

Esa situación podría empeorar con las copias de seguridad de esta semana. Si bien Francia ha reabierto los puertos de ferry y el enlace ferroviario Eurotunnel, miles de camiones permanecieron varados el miércoles por la mañana con sus conductores esperando las pruebas negativas de Covid-19 que necesitan para viajar. Supermercados como Tesco (TSCDY) y Sainsbury’s (JSAIY) estaban luchando por mantener sus estantes abastecidos con frutas y verduras frescas, y Toyota (TM) cerró sus plantas en el Reino Unido y Francia temprano por Navidad.

“El reloj sigue corriendo para las empresas”, dijo Jonathan Geldart, director general del Instituto de Directores, un grupo de presión, en un comunicado el jueves. “Digerir lo que significan los cambios en la práctica y adaptarse, en medio de una pandemia y la temporada festiva mientras continúan las interrupciones en la frontera, es una gran pregunta”.

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Escasez de trabajadores

Gran Bretaña nuevo sistema de inmigración, que entrará en vigor en enero, está diseñado para reducir el número de trabajadores no calificados que llegan al Reino Unido y poner fin a lo que el gobierno describe como la “dependencia del país de mano de obra barata y poco calificada”.

La inmigración fue un tema clave en el referéndum del Brexit de 2016. Como miembro de la UE, Gran Bretaña formaba parte de un bloque que permitía la libre circulación de personas. Eso significó las empresas pudieron emplear fácilmente a los ciudadanos de la UE en sectores como la agricultura, la asistencia social y el Servicio Nacional de Salud.

El número de trabajadores de la UE que llegan al Reino Unido ha disminuido drásticamente desde 2016 y los empleadores están preocupados por la escasez de mano de obra, a pesar de que la inmigración de países no pertenecientes a la UE ha ido en aumento.

Las granjas del Reino Unido necesitan entre 70.000 y 80.000 trabajadores estacionales cada año para una cosecha exitosa, según la Unión Nacional de Agricultores. La NFU está presionando al gobierno para que introduzca un programa de trabajadores de temporada, sin el cual algunos agricultores han advertido que, en el peor de los casos, los cultivos podrían dejarse pudrir en los campos.

“Los trabajadores de fuera del Reino Unido son absolutamente vitales para el éxito de nuestro sector hortícola”, dijo el vicepresidente de NFU, Tom Bradshaw, a CNN Business la semana pasada. “Estamos en un momento crítico en el reclutamiento de muchos productores. Dado que la libertad de movimiento termina el 31 de diciembre, [growers] todavía no sé de dónde van a contratar trabajadores con experiencia “.

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Pérdida de inversión

Años de incertidumbre sobre las futuras condiciones comerciales de la UE ya han dañado la economía del Reino Unido. El crecimiento del PIB en los tres años posteriores al referéndum del Brexit de junio de 2016 se desaceleró al 1,6% debido a que la inversión empresarial se estancó, según analistas de Berenberg.

Una mayor claridad sobre la futura relación de Gran Bretaña con la Unión Europea podría ayudar. Una encuesta realizada por EY en abril encontró que el 24% de los inversores consideran al Brexit como un factor de riesgo, frente al 38% del año pasado. Según EY, hubo un ligero aumento en el número de proyectos de inversión extranjera directa entrantes en Gran Bretaña en 2019, poniendo fin a tres años de declive.

“Un trato [will] desbloquear inversiones significativas en el Reino Unido y apoyar la recuperación una vez que el actual impacto del coronavirus comience a desvanecerse “, dijeron los economistas de Berenberg a los clientes el jueves.

Pero todavía existe el riesgo de que las empresas extranjeras, incluidas las automotrices japonesas como Nissan (NSANF) y Honda (HMC), ya no verá al Reino Unido como una plataforma de lanzamiento hacia Europa.

Puede que eso ya esté sucediendo. La inversión china en toda Europa ha aumentado desde el referéndum del Brexit, pero ha disminuido en el Reino Unido, dijo EY. Los bancos globales han estado trasladando algunas de sus operaciones fuera de Londres a ciudades de la Unión Europea.

Problemas de los servicios financieros

Las preocupaciones de que Londres pierda rápidamente su condición de capital financiera de Europa frente a Frankfurt o París después de la votación del Brexit en 2016 han resultado ser exageradas.

El Reino Unido sigue siendo el mayor exportador neto de servicios financieros del mundo, con un superávit comercial de £ 60.3 mil millones ($ 81.6 mil millones) en 2019 superando a rivales como Estados Unidos, Suiza y Singapur, según un reporte por TheCityUK, un grupo de presión.
Aún así, las empresas internacionales de servicios financieros han migrado £ 1,2 billones ($ 1,6 billones) en activos y han reubicado 7.500 puestos de trabajo de Gran Bretaña a la Unión Europea desde el referéndum de 2016, según datos disponibles públicamente rastreados por EY. Dublín, Luxemburgo, Frankfurt y París han sido los principales beneficiarios.

La Unión Europea y el Reino Unido aún no han llegado a un acuerdo que dé a los bancos y administradores de activos del Reino Unido acceso a los mercados europeos. Es poco probable que los reguladores de la UE permitan que Londres se quede con los beneficios del mercado único sin sus obligaciones.

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“Si bien un acuerdo es bienvenido, los servicios profesionales financieros y relacionados tienen los ojos claros sobre la necesidad de que ambas partes continúen desarrollando la relación en los servicios en los próximos años”, dijo Miles Celic, CEO de TheCityUK, en un comunicado el jueves.

Algunos países externos reciben derechos de acceso preferencial al mercado de la Unión Europea, un estándar conocido como “equivalencia”. El nivel de acceso al mercado es peor de lo que disfruta actualmente el Reino Unido, pero es lo mejor que el país puede esperar una vez fuera de la Unión Europea.

Los principales bancos dicen que se han preparado para el Brexit y que los nuevos términos de intercambio con la Unión Europea no interrumpirán sus operaciones mientras continúen las negociaciones sobre la equivalencia.

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